Changement climatique et risques 3 min

Pleins feux sur les incendies du futur

Comment le risque incendie va-t-il évoluer dans les prochaines décennies ? Les scientifiques d’INRAE cherchent à mieux comprendre les facteurs responsables des incendies de forêt dans un contexte de changement global. Zoom sur les grandes tendances qui se dégagent et qui influeront sur les politiques de prévention et de lutte contre ce risque naturel.

Publié le 15 novembre 2016

illustration Pleins feux sur les incendies du futur
© INRAE C. Tailleux

Chaque année, près de 60 000 feux de forêts en moyenne sont recensés en Europe, principalement dans les pays de la rive nord de la Méditerranée. Soit 500 000 hectares en proie aux flammes. L’Homme devra faire face dans les prochaines décennies, à 2 grands changements : les changements climatiques et l’augmentation de la population. Face à cette évolution tant climatique que socio-économique, les chercheurs se sont posés la question suivante : est-on capable de bâtir des scénarios réalistes sur l’évolution de l’occupation des sols ou encore le climat et ainsi, prédire les incendies du futur ? Il est désormais certain que les incendies1 évolueront du fait de ces changements globaux. Mais comment ?

Modéliser les incendies du futur

L’hypothèse de départ: les régimes d’incendies résultent d’interactions entre le climat, les utilisations des terres et du couvert végétal, et les facteurs socio-économiques. Ainsi, pour simuler les incendies du futur, les chercheurs doivent anticiper l’impact de ces changements globaux sur les écosystèmes ou encore les habitations. Pour cela, ils essaient de modéliser des processus qui s’effectuent dans des échelles spatiales et temporelles différentes. "Les climatologues ont l’habitude de travailler à des échelles globales, alors que pour le risque incendie, l’échelle locale est déterminante", explique Éric Maillé, ingénieur chercheur à l’unité de recherche EMR à Aix-en-Provence. Des transferts d’échelles ont ainsi été réalisés pour la première fois… non sans quelques difficultés.

"Aujourd’hui, on arrive bien à comprendre les évolutions socio-économiques ou climatiques, mais quand on essaie de croiser ces modèles, c’est encore compliqué en termes d’échelles, d’interactions,… Il n’existe pas de modèle unique." Le projet était certes ambitieux, et il reste encore beaucoup à faire comme développer des méthodologies et normes communes, mais "c’est une prise de conscience importante", analyse Thomas Curt, chercheur à l’unité de recherche EMR.

Plus de feux vers l’Est et le Nord de l’Europe…

On peut planifier le risque, mais jusqu’à un certain point... Face à ces incertitudes, on parle plutôt de tendances ou de scénarios. "Si des tendances sortent du lot et sont communes à plusieurs pays, il faut les faire connaître le plus tôt possible aux politiques", analyse Thomas Curt. Quels sont alors les grands changements à venir ?

Tous les scénarios s’accordent sur une plus grande fréquence des vagues de chaleurs et des périodes de sécheresses estivales  (comme celle de 2003 en France). La saison à risques (l’été) semble, elle, s’allonger avec une saison plus précoce (dès le printemps) et plus tardive (en septembre et octobre). Avec une incidence directe sur le travail des gestionnaires à prévoir. Ces conditions plus chaudes et plus sèches favorisent les méga-feux et les incendies très intenses et dynamiques, difficiles à contrôler par les pompiers.

Spatialement, le risque incendie évolue également. Les chercheurs ont observé un déplacement des zones d’incendies, avec autant d’incendies dans les régions traditionnellement touchées comme le littoral méditerranéen, mais une augmentation dans les zones de moyenne montagne ou l’arrière-pays provençal La Grèce en a été l'exemple, en 2010, 2011 et 2018.

En croisant des modèles de changements d’occupation du sol et des modèles de changement climatique à l’échelle du bassin méditerranéen, les simulations montrent que le risque incendie se déplace vers l’Europe de l’est et centrale (les Balkans,…). Une question se pose alors : les politiques de prévention et de lutte ainsi que les moyens actuels seront-ils suffisants ? La coopération internationale en matière de lutte, et la coordination des politiques sont des atouts pour faire face aux évolutions des incendies prédites par les modélisations.

Comme le rappellent les chercheurs, l’Homme est toujours au cœur du dispositif du feu, en le créant, en le gérant, en luttant contre,… et en modifiant le paysage : les interfaces habitat-forêt2, zones privilégiées de départs de feux, vont progressivement augmenter dans le futur. La principale recommandation en matière de gestion urbaine consiste à favoriser la densification de l’urbanisation existante plutôt que son extension dans les milieux ruraux et forestiers. Grâce aux recherches menées à INRAE, la connaissance de ces interfaces a progressé. Un logiciel de cartographie (RUImap3), à destination des gestionnaires du territoire et élus européens, est disponible sur demande.

Améliorer la résilience des forêts

Est-il possible d’agir préventivement pour que la forêt soit moins vulnérable à l’incendie ? Pour les chercheurs du projet FUME, il est possible d’améliorer la résilience des peuplements, c'est-à-dire leurs capacités à se régénérer après le passage du feu. Une solution efficace est de mélanger les peuplements en installant, par exemple, des plants feuillus dans les peuplements de pin qui sont souvent très purs. Les feuillus méditerranéens sont adaptés à la sécheresse et surtout ils ont la capacité de produire des rejets après le passage de l’incendie, permettant à la forêt de se reconstituer. De plus, les peuplements mélangés sont plus résistants aux attaques de ravageurs et plus aptes à affronter les conditions climatiques extrêmes comme les sécheresses.

Et lorsque le feu a détruit la forêt, que faut-il faire ? Un logiciel d’aide à la décision4 a été développé dans le but de fournir des pistes d’action concrètes : l’écosystème peut-il se restaurer naturellement, si oui quelle en sera la composition probable et sous quel délai, sinon quelles espèces faut-il introduire et quelles sont les techniques de restauration à privilégier,… ?

L’adaptation aux changements climatiques et au risque de feux passe par une meilleure connaissance de la dynamique des écosystèmes permettant de proposer des actions de gestion préventive ou des plans de réhabilitation adaptés. Adapter nos forêts aux menaces futures, c’est tout de suite !

1- Les incendies sont le résultat de 3 éléments : les combustibles (végétation), les sources d’ignition (Homme, foudre) et les conditions météorologiques pour la propagation une fois le feu démarré.

2- On appelle interfaces habitat-forêt ces zones de contact entre espaces naturels (forêt, maquis, garrigues,…) et espaces anthropisés (habitations, lotissements périurbains,…). Conséquence principale : des départs de feu très fréquents et un phénomène qui s’amplifie, notamment en Méditerranée

3- Logiciel RUIMap. Contact : christophe.bouillon@inrae.fr

4- Logiciel POSTFIRE-DSS disponible sur site officiel FUME. En savoir plus sur le site officiel.

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